Wie? Wat? Waar?

Op zaterdag 5 november gaf presidentskandidaat Donald Trump een toespraak in Nevada. Hij werd onderbroken door een plots onrustig geworden publiek en toen riep er iemand: “Pistool!” Uit het niets kwamen twee heren in zwart maatpak tevoorschijn, grepen Trump bij de armen en haalden hem van het podium. Tegelijkertijd stormden gelijkaardige mannen naar de plaats van het incident. De man die werd gearresteerd bleek uiteindelijk ongewapend te zijn. Over de kandidaten is al zoveel geschreven, maar over de US Secret Service, die een zeer belangrijke rol vervult, wordt nooit iets vermeld.

2016-45_05_jm_mad-gewapend-mediumHet is amper geweten, maar de Secret Service heeft, naast bescherming, ook andere taken. Zo is die bevoegd voor het onderzoeken van allerlei soorten financiële fraude, zoals daar zijn het gebruik van kredietkaarten, cheques, witwassen, valsmunterij. Dit soort onderzoek neemt het meeste tijd in beslag. Agenten die een carrière beginnen bij de Secret Service werken aanvankelijk op deze dienst. Naarmate hun carrière vordert, stromen zij door naar de bescherming van vips. Anderen vinden dat criminele onderzoeken meer iets voor hen zijn. Zij blijven dan bij de financiële misdrijven, of maken doorgaans de overstap naar andere onderzoeksdiensten zoals de FBI.

Bescherming

De president, de vicepresident, kandidaten, hun familieleden, buitenlandse vips en ambassadegebouwen in de VS genieten bescherming van de geheime dienst. Voormalige presidenten ook. Aanvankelijk was dit levenslang, daarna enkel tot tien jaar na het einde van hun mandaat. Normaal zou George W. Bush onder deze laatste regeling vallen, maar men heeft geoordeeld dat het toch te risicovol is om zijn beveiliging op te heffen.

Wanneer een president zich verplaatst, is dit vaak het eindspel van maandenlange planning. Een agent wordt enige tijd van tevoren naar een plaats gestuurd die door de president bezocht zal worden. Deze agent maakt dan een risicoanalyse van de mogelijke gevaren, vluchtwegen en alternatieve routes. Het wegtransport wordt ook door de Secret Service uitgevoerd. De karavaan wordt meestal ingevlogen door zware transportvliegtuigen van de luchtmacht. Wat altijd standaard is, zijn de presidentswagen, enkele zware SUV’s, een speciaal uitgerust busje tegen chemische en biologische aanvallen en een ziekenwagen. Eén van deze SUV’s lijkt altijd op het dak een soort bagage mee te dragen, dat is in feite een stoorzender voor radio- en gsm-signalen. Het moet voorkomen dat men bommen van op een afstand kan laten ontploffen. Het hele konvooi wordt permanent gefilmd om alles nauwkeurig te onderzoeken mocht er toch een aanslag plaatsvinden.

Dankbare Paul Magnette

De standaardbewapening van elke agent is een pistool. Vroeger hadden sommige agenten ook een Uzi, zoals de Belgische politie in 2016 nog heeft, maar deze is in het midden van de jaren 1990 vervangen door een MP5. Men kwam tot het besluit dat dit wapen toch niet geschikt is voor het gebruik in menigten, omdat de kogels te snel het getroffen lichaam verlaten en omstaanders kunnen treffen. Daarom werd gekozen voor het Waalse P90 machinepistool (FN Herstal), zodat de kogels in het lichaam blijven, de getroffen persoon sneller sterft en onschuldigen niet geraakt worden.

Mocht deze bewapening niet volstaan, dan zijn er nog de leden van het ‘Counter Assault Team’ (CAT). Het zijn eliteagenten bewapend met oorlogswapens en gasmaskers, die handelen wanneer de normale agenten een aanval niet kunnen afweren. Ook zij zijn altijd in de nabijheid van een president, al zie je hen nauwelijks op camerabeelden.

Dames van lichte zeden en sms’jes

De leden van de dienst zijn zeer goed getraind. Toch kreeg de Secret Service de voorbije jaren bergen kritiek te verwerken na enkele blunders. Eerst was er het incident tijdens een top in Latijns-Amerika. Enkele agenten wilden zich na hun diensturen amuseren met een privéfeestje op hun hotelkamer in het gezelschap van enkele lokale ‘danseressen’. Toen de dames de kamer verlieten, ontstond er een dispuut over de afgesproken prijs en werd de politie erbij gehaald. Een rel brak uit en uiteindelijk hadden politieke verslaggevers het enkel over het gedrag van de agenten en niet over de aanwezigheid van president Obama tijdens de top.

Daarna was er een incident met een gewapende privébewaker met een dubieus verleden die de president begon te filmen. In een ander incident liet een agent een drone landen op het gazon van het Witte Huis, wat een bomalarm veroorzaakte. Ook ramden enkele agenten de toegangspoort met hun wagen. Als klap op de vuurpijl was er het binnendringen in het Witte Huis door een gewapende veteraan. Een agent met een herdershond die had moeten ingrijpen, stond te sms’en en reageerde daarom te laat, en een agente die wel reageerde, was niet sterk genoeg en greep naar haar zaklamp in plaats van naar haar pistool.

De opeenstapeling van dergelijke incidenten dwong de eerste vrouwelijke directeur van de Secret Service tot ontslag. Daarom komen deze verkiezingen eigenlijk als een zegen voor de dienst. Agenten die de kandidaten bewaken, kunnen het beste van zichzelf geven voor de media, en de dienst kan het negatieve imago van zich af trachten te schudden.

Jens Martens