Nu het nieuwe jaar is aangevangen, blijft één raadsel uit 2016 over. In het pittoreske plaatsje Kidlington, gelegen op enkele kilometers van de bekende universiteitsstad Oxford, streken vorig jaar massa’s Chinese toeristen neer. Nochtans zijn er weinig noemenswaardige toeristische attracties in Kidlington te bespeuren.

Van waar toch die interesse bij de Aziaten voor een boerengat dat amper 14.000 inwoners telt? Het heeft een hele tijd geduurd, maar het raadsel is ondertussen opgelost. Vraag blijft hoezeer Groot-Brittannië in trek blijft bij toeristen wanneer Islamitische Staat een aanval met chemische wapens zal inzetten. Dat is de vrees van Ben Wallace, de minister van Landsverdediging.

De vakantiegangers begonnen sedert juli te stromen. Letterlijk busladingen vol, werden gedropt in het onopvallende en doorgaans rustige Kidlington. De Chinese bezoekers gaven hun ogen de kost en namen massale hoeveelheden foto’s. Hierbij wandelden de toeristen zonder schaamte door de Britse volkstuintjes, namen ze ‘selfies’ op willekeurige opritten van huizen en namen ze kiekjes van oninteressante vuilnisbakken. Het grappige aan de surrealistische situatie was dat de Chinese toeristen na verloop van tijd een attractie op zichzelf werden.

Het authentieke Engeland

Wat was de reden waarom de bussen met plezierreizigers naar Kidlington trokken? Verschillende verklaringen werden geopperd. Stond de 13e-eeuwse plaatselijke kerk per abuis in een Chinese toeristenbrochure? Kwam het omdat het dorpje ooit het decor vormde voor de politieserie ‘Inspector Morse’ of de fantasiefilm rond Harry Potter? Het duurde uiteindelijk tot diep in de herfst van 2016 vooraleer het mysterie werd opgelost.

De eenvoudige manier om antwoord te krijgen op de vraag wat de toeristen daar uitspookten, ligt voor de hand: de bezoekers het op de man af vragen. Echter, dat ligt tamelijk moeilijk bij een bende Chinezen die enkel Mandarijn spreken en de Engelse taal niet machtig zijn. Enkele buurtbewoners gingen vervolgens een vragenlijst vertalen vanuit het Engels. Deze enquête werd vervolgens overhandigd aan de neergestreken toeristen, waaronder een reisbegeleidster. Wat bleek? De Chinezen wilden kennismaken met het ‘echte’ Engeland, beweerden ze.

In plaats van Londen, met al zijn bekende gebouwen, straten en pleinen, kozen de toeristen voor een klein dorpje met huisjes in typisch landelijke stijl. Een Aziatische toeriste vatte het mooi samen: “Steden zijn er overal, die hebben we ook bij ons. Maar dit soort van huizen en tuintjes met bloemen, is compleet nieuw voor ons.” Een inwoner van Kidlington ging verhaal halen bij een vriend die in de Chinese Volksrepubliek woont. Blijkbaar wordt Kidlington er bij de plaatselijke reisoperatoren sinds een tijdje aangestipt als een “typisch Engels dorpje, gesitueerd op de weg richting het grote winkelcentrum van Bicester Village”.

Terroristische aanslagen

Of de Chinezen liefhebbers blijven van bezoekjes aan het Verenigd Koninkrijk, valt nog te bezien. De daling van het Britse pond geeft de toeristische sector alleszins een duwtje in de rug. Ook voor Europeanen is een tripje naar de andere kant van het Kanaal voordeliger geworden, de jongste maanden. De aanhoudende terroristische dreiging is dan weer een spelbreker. Zeker nu Ben Wallace, de Britse minister van Landsverdediging, in zijn nieuwjaarsinterview zijn bevolking allesbehalve gerustgesteld heeft. Volgens Wallace moeten de Engelsen vrezen voor grootschalige aanvallen met chemische wapens, uitgevoerd door de moslimbarbaren van IS.

“Er zijn meerdere betrouwbare rapporten die uitwijzen dat Islamitische Staat in Syrië en Irak gebruikmaakt van chemische wapens. IS kent geen enkele morele grens, alles is voor hen geoorloofd. Het is dus perfect mogelijk dat terroristen chemische bommen naar Europa smokkelen om hier in Groot-Brittannië toe te slaan”, aldus Wallace. De minister verwees ook naar onderzoeken van Europol, waarin eveneens rekening wordt gehouden met een chemische aanslag. “Het aantal dodelijke slachtoffers zou gigantisch uitvallen, indien terroristen van Deash (IS) een aanval lanceren in Europa. Er zijn al pogingen ondernomen om dit soort bommen te maken”, zei Ben Wallace in zijn nieuwjaarsinterview met de krant ‘The Sunday Times’.

Toch lijken ook leden van de Britse regering het vuurtje aan te wakkeren om tot een nieuwe ‘Koude Oorlog’ te komen. Ook Wallace kon het namelijk niet laten in zijn interview te vermelden dat Rusland, naast IS, de andere grote bedreiging vormt voor het Verenigd Koninkrijk in 2017. Dat uitgerekend Rusland de beste bondgenoot van Europa (en de Verenigde Staten) kan worden in het Midden-Oosten, in de strijd tegen de islamterreur, werd door de Conservatieve minister vergeten. 2017 brengt dus enerzijds nog meer islamitische waanzin en brengt anderzijds minder Chinese toeristen naar Kidlington. Het was beter omgekeerd geweest. Desondanks, ook van uw verslaggever te Londen, de beste wensen voor het nieuwe jaar.

LvS